Back to the wild: remembering Iceland

September 7th, 2020, New York City. Today is labor day in the United States. I am (finally) taking the time to write about my trip to Iceland that took place in the summer 2018. As I slowly go back in time and search desperately for my notes and my travel guide, I can’t stop but think about my mom’s advice to get things done on the go while things are fresh in your mind. I have to admit, it takes a bit of mental energy to write back about a trip from 2 years ago. But it is also very fullfilling to reflect and remember those good memories and bring a new perspective on the trip (as I said in Traveling from home, “sometimes life takes over and you pause”). 

As I think back about my trip to Iceland – thankfully I found my pictures, google maps and my few handwritten notes by now, I remember the emotion that I felt in this country. I felt a deep sense of freedom and was amazed by the wildnerness and the variety of the landscapes: icebergs, volcanos, waterfalls, rivers, hot springs … In a country where there are still more sheeps than human souls (I know sounds crazy right?), one can find him or herself surrounded by the immensity and totally alone, which reinforces the freedom feeling. And did I mention waterfalls already? There were a lot of them!

There is so much to see in Iceland that it can be daunting to plan a trip. You can find my full road trip itinerary in the map below and some of the highlights of the trip. I hope this article can help travelers when prepping their own trip to Iceland as travel restrictions ease a bit.

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7 septembre 2020, New York City. Aujourd’hui c’est la fête du travail aux Etats-Unis (oui oui, ça existe aussi ici). J’ai (enfin) décidé de me mettre à la rédaction d’un article sur mon voyage en Islande, qui date de l’été 2018. Alors que je me replonge doucement dans ma mémoire et que je cherche désespéramment mes notes et mon guide de voyage, je  ne peux m’empêcher de penser au conseil de ma mère de faire les choses au fur et à mesure, pendant que c’est frais. Je dois avouer, se replonger dans ses souvenirs d’un voyage lointain est un exercice prenant mentalement. C’est aussi gratifiant de repenser à ces bons moments et permet d’apporter une nouvelle perspective à ce voyage (comme je l’ai évoqué dans mon précédent article Voyager depuis la maison, “parfois le quotidien prend le dessus et on fait une pause”). 

Lorsque je repense à ce voyage – ça y est j’ai retrouvé mes photos, mes notes et mon guide, la première chose qui me revient à l’esprit et ce sentiment de liberté qui m’a habitée. Quelle grandeur, quelle nature sauvage où les éléments se déchaînent. Le pays ne porte pas son nom au hasard. Certes en été la glace se fait plus discrète mais nous avons vu de l’eau sous toutes ses formes : de la glace avec des icebergs,  des geysers, des sources d’eau chaude et des cascades – oh oui beaucoup de cascades!. Fait étrange, il y aurait plus de moutons que de citoyens dans le pays ce qui renforce ce sentiment de liberté et même parfois de solitude.

Il y a tellement de choses à voir dans ce pays que planifier un séjour peut sembler intimidant. Vous pouvez trouver tout en bas de cet article le détail complet de mon itinéraire de 5 jours et une sélection de mes 5 lieux préférés ci-dessous. J’espère que cet article sera utile aux personnes qui préparent leur voyage en Islande, à mesure que les restrictions de voyage se relâchent.

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Highlights of the trip | Mes lieux préférés du voyage

Glymur hike 

This was definitely my favorite hike of the trip. The views from the valley were gorgeous, crossing the river (twice) was fun and the falls (the second tallest of the country) were stunning. It was easy to find the hike but we lost track of the path on our way back. I highly recommend to do the full loop and keep your shoes when crossing the river at the top as the water is freezing cold and it is very slippery. I learned this the hard way… About 3-4 hours depending on your loop.
Check this blog for a step by step guide of the hike.

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Ce fut sans aucun doute ma randonnée préférée de tout le séjour. La vue dans la vallée était époustouflante, la traversée de la rivière plutôt amusant et les chutes – les deuxièmes plus hautes du pays,  grandiose. C’était assez facile de trouver le point de départ de la randonnée mais nous nous sommes perdus au retour. D’autre part si vous faites la randonnée complète, je vous conseille de garder vos chaussures pour la seconde traversée de la rivière : l’eau est gelée et ça glisse – je sais de quoi je parle … Comptez environ 3-4 heures de marche.

The Great Geysir | LE GRAND GEYSER

I was a bit skeptical about going to sees the geyser and afraid of the crowd – not to mention I already had seen some in the Atacama desert earlier in the year. I actually enjoyed this a lot. There are multiple geysers on site, it is easily accesible for those who dont like or can’t walk too much. Though I did not see the great geyser, the smallest version was a pleasant natural show to watch. It was erupting about every 8-10 minutes.

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J’étais un peu sceptique sur cette visite notamment par crainte d’être une attraction trop touristique – et en plus j’avais vu des geysers plus tôt dans l’année dans le désert de l’Atacama. A ma grande surprise, cela vaut le détour. Il y a plusieurs geysers sur place, le lieu est facile d’accès notamment pour ceux qui n’aiment pas ou ont des difficultés à la marche. Malheureusement, je n’ai pas vu le grand geyser en éruption mais la version moyenne était tout aussi satisfaisante. Éruptions toutes les 8-10 minutes.

Gjáin and the road 26

This was an unplanned discovery. On our way to the Landmannalaugar, a warning was issued by Safetravel.is , an association that monitors weather and road conditions for safe travel in Iceland. Due to heavy wind, we were advised to avoid hiking. After 2 hours driving, we decided to change plan. That is when we discovered this hidden jewel, accessible by driving through volcanic ashes. What a magical site! We were alone for at least 1 hour before a few visitors arrived. Fun fact: this was a shooting location for Games of Thrones. On the way back; we drove the road 26 that gave us a snapshot of the park. We will have to come back!

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Ce site fut une surprise totalement imprévue. En route vers le Landmannalaugar, nous avons vu une alerte émise par le site Safetravel.is, une association qui surveille les conditions météo et l’état des routes dans le pays. A cause de vents violent, il était fortement recommandé d’éviter la zone pour la randonnée. Alors que nous étions en route depuis 2 heures, nous avons alors décidé de changer de programme. Et c’est ainsi que nous avons découvert ce bijou, accessible en conduisant au milieu de cendres volcaniques. Ce fut une découverte magique. Nous savons savouré ce lieu pendant une bonne heure en toute tranquillité avant que les premiers visiteurs arrivent. Ce site fut d’ailleurs un lieu de tournage d’un épisode de Game of Thrones. Au retour, nous avons conduit la route 26 ce qui nous a donné un bon aperçu (de côté) du parc. Il faudra revenir !

Reynisfjara Black Sand Beach

This black sand beach is a must see when visiting Iceland. The lighting was perfect as we arrived later in the day – remember that during summer days last until 11pm. The view reminded me a bit of Normandy and climbing the basalt was a lot of fun.

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Cette plage de sable noir est incontournable et à inclure dans votre séjour. La lumière était parfaite en fin de journée – notez que la fin de journée peut être tard comme le soleil se couche à 23h en été. La vue peut faire penser à la Normandie avec ses rochers à même la mer. L’escalade des roches de basalt est amusante.

Reykjavík and the Blue Lagoon

The Icelandic capital is worth a visit. It is very walkable. We enjoyed the street art, the cathedral, which architecture reminds the basalt from the black sand beach above. We ended our trip by an afternoon at the Blue Lagoon and it was delightful.

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Une escale dans la capitale islandaise vaut également le détour. La ville s’explore très facilement à pied et est agréable. On retrouve une pointe de street art qui colore les rues. L’architecture de la cathédrale est très belle, en accord total avec la nature du pays et rappelle les colonnes de basalt qu’on voit un peu partout dans l’arrière pays. Un arrêt au spa le lagon bleu s’imposait. Une pause détente bien méritée après plusieurs jours d’exploration.

ADDITIONAL TIPS | QUELQUES CONSEILS

  • If you’re planning to drive, make sure to have a real 4-wheels vehicle as some of the roads are unpaved. We booked ours on make sure to have a real 4 wheels vehicle – we booked with the car rental company Icerental.because most of the “4-wheels” advertised on the most popular car rental sites were not truly 4-wheels.
  • Always check the weather forecast and road conditions before going anywhere as weather can change very quickly and can be violent. We learned this on our way to the Landmanalaugar and had to adust our plan.Safetravel.is is the website to bookmarked.
  • Go beyond the Golden Circle if you can. Many day trips from the capital advertise the 3 sites the closest from the city (Thingvellir National Park, the Geysir Geothermal Area, and Gullfoss waterfall). It can be very convenient if you don’t want to drive or are only staying for a short stay but you would be missing out on the true beauty of the country.

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  • Si vous choissisez l’option de conduire, assurez-vous de louer un vrai 4×4 car de nombreuses routes sont plutôt des pistes. Nous avons réservé la notre sur un site local et avons choisi Icerental 4×4, car la plupart des véhicules mis en avant comme 4×4 sur les grandes enseignes de location n’était pas de vrais 4×4.
  • Consultez la météo et les conditions de route régulièrement. La nature peut être violente et les conditions changer très rapidement. Nous avons appris ça en le vivant et devant ajuster nos plans lors de notre journée vers la Landmanalaugar. Ajoutez Safetravel.is à vos favoris.
  • Si vous avez le temps, explorez le pays au-delà du fameux triangle d’or. De nombreux tours opérateurs mettent en avant les 3 sites à voir absolument depuis Reykjavík (le par Thingvellir National Park, les Geysers et les chutes de Gulfoss). C’est très pratique pour un court séjour dans le pays et sans louer de voiture mais vous passeriez à côté de paysages sublimes.

THE DAY BY DAY ITINERARY – 5 DAYS ROAD TRIP TO ICELAND

 

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